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Ezcaray: la magia de la Rioja (1)

Hay mil razones para ir
Cualquier estación del año es perfecta para viajar hasta Ezcaray. Su belleza, cuidada arquitectura, entorno, su estación de esqui, la calidad de sus alojamientos y su gastronomía. Allí se encuentran el Portal de Echaurren y Echaurren tradicional, los restaurantes del dos estrellas Michelin Francis Paniego. Así que hay razones más que suficientes para ir sobre todo, ahora que la nieve ha conseguido revivir su estación de esquí.

A los pies de la sierra de la Demanda se encuentra Ezcaray: uno de los pueblos más emblemáticos de La Rioja. Con menor nombre que Haro, por ejemplo, este pueblo situado en un valle a 800 metros de altitud sobre el nivel del mar, tiene magia, encanto y nosotros llevamos ya unos cuantos años de idílico noviazgo con él. 
Soportales en Ezcaray

Y es que Ezcaray merece ser visitarlo al menos una vez al año. En invierno, en primavera, verano u otoño, siempre hay algún aliciente para disfrutar. 
En esta época, además, ahora que la climatología ha permitido poblar de nieve las cumbres de sus montañas, podrás deslizarte por la coqueta estación de esquí de Valdezcaray a la que acuden numerosos vascos, aunque los principales visitantes y pernoctadores de la zona, como nos comenta Juan Perea, de los apartamentos Real Valle Ezcaray, son los madrileños y los catalanes.
Ezcaray tiene muchas razones para ir y repetir, y una gastronomía de Champions League. De hecho, solo por probar la cocina del dos estrellas Michelin (tres si contamos la que tiene en la bodega Marqués de Riscal en El Ciego) Francis Paniego ya merece la pena darse una vuelta por allí. Además, si tienes la suerte de que nieve, como es el caso, entonces el panorama fotográfico se vuelve idílico. 
Mires hacia donde mires, siempre hay algo bueno en un pueblo donde, sin perjuicio de otros lugares emblemáticos de la Comunidad Autónoma, se puede encontrar de todo.
Famoso, en parte, gracias a la televisión, ya que aquí se rodó la serie de comedia policiaca 'Olmos y Robles', fue fundado en el siglo X por los reyes navarros y en el1076 fue anexionado a Castilla convirtiéndose en puesto fronterizo. De hecho, se le concedió un fuero especial en el que se incluían los pueblos de alrededor (Fuero del valle de la villa de Ojacastro, Ezcaray, Zorraquin y Valgañón') cuya intención era repoblar el paraje.  De hecho, circula una leyenda'negra' que no sabemos cuanto de verdad tiene pero que os vamos a contar y que tiene que ver con la Argolla del Fuero colocada junto a uno de los soportales de la plaza. Y es que cualquier facineroso que conseguía tocar esa argolla era redimido de sus delitos y durante un tiempo determinado no podía ser perseguido por la justicia. Esta treta (que deviene del fuero) pretendía dejar que los delincuentes pudieran instalarse en el pueblo y así repoblar la zona.
Plaza del Quiosco

Iglesia de Santa María la Mayor
Ahora, y aparte de calcetines, mantas, gastronomía. buenas viandas y maravillosos paisajes, Ezcaray (que proviene del Euskera 'Haitz-Garai' o Peña Alta), es un lugar tranquilo y que desprende calidad de vida. Asentado a orillas del río Oja cuyo puente medieval aún cruzan los coches (habría que cerrarlo al tráfico), es superpaseable tanto por dentro como por los aledaños. Y es que, justo a la salida del pueblo, en la carretera que lleva hacia la estación de esquí de Valdezcaray, se encuentra la antigua estación de trenes ahora reconvertida en un precioso bar-restaurante. Otros lugares de interés son las plazas del Quiosco (parecida a la plaza del Castillo de Pamplona), con sus casas típicas entramadas, porticadas y llenas de soportales, y la de la Verdura, la Real Fábrica de Paños de Santa Bárbara, el palacio del Arzobispo Barroeta, el palacio del Ángel y, sobre todo, la iglesia de Santa María la Mayor, justo enfrente del hotel Echaurren, que es de estilo gótico aragonés. 
Sala El Portal Echaurren


MAS PISTAS
LO QUE LAS GUIAS NO DICEN
Sto. Domingo
Desde la antigua estación sale una vía verde, justo por donde circulaba el tren, perfecta para hacer senderismo y cicloturismo. Ezcaray está a solo 14 kilómetros de Santo Domingo de la Calzada, un pueblo que debes visitar y que recibe su nombre de su fundador Domingo García que construyó allí un puente para que los lugareños pudieran cruzar el rio, un hospital y un albergue para peregrinos, ya que es lugar de paso del Camino de Santiago. Aparte de la catedral (de pago) en Santo Domingo hay un precioso Parador y la muralla más extenda de la Rioja.

LO QUE NO TE PUEDES PERDER
Interior de  apto.en Real Valle Ezcaray
En este caso, si te puedes perder (y mira que nos duele decirlo) el tapeo famoso de las calles del Laurel y de San Juan, que no solo están en horas bajas, sino que ya no es lo que eran, principalmente porque han tirado por la vía del pincho inentendible de algunos gastrobares abandonando la esencia del producto tipico bien hecho. En Santo Domingo, recorre la calle Mayor, la Catedral, el Parador y la Muralla, y en Ezcaray, la Iglesia, el paseo por la ribera del Rio Oja, la plaza del Quiosco y un ágape en Echaurren, además de unas bajaditas esquiando por Valdezcaray (de la que hablaremos en el siguiente post).
Valdezcaray


COMER Y DORMIR
De esto nos ocuparemos más extensamente en la segunda parte de este post, en el que os hablaremos de los mejores lugares para pernoctar, aunque por calidad y precio, a nosotros nos gustan los apartamentos Real Valle Ezcaray, en Zorraquín, que se ha convertido en un barrio de Ezcaray, apenas a un kilómetro del pueblo. Son funcionales, perfectos para familias y la atención al público es extraordinaria.